无痛测试抽出癌症

韦妙宜研究教授

很多人以为癌症检测一定既伤身又痛入心,事实并不然。话说7年前,美国一间名叫Illumina的著名基因公司,给12.5万位产前妇女做蒙古儿诊断的过程中,竟意外发现10位母亲的体内存在一些非比寻常的基因。这些基因不是从胎儿而来,而是来自母亲自身未获诊断的癌症。后来发现,这10位母亲均患有癌症。

这项母体癌细胞的发现令医疗界大为震惊。5年后,Illumina开创另一间名为Grail的公司,并取得15亿美元资助。投资者包括微软创始人比尔盖茨及亚马逊创始人杰夫贝佐斯。Grail公司致力开发一项简单的测试,为体内潜藏癌细胞的患者在患病前检测出该癌症基因,再配合早期治疗,提高康复的可能。该测试是一种血液测试,没有创伤性,而且安全性高。

近年,香港中文大学卢煜明教授也进行类似的基因测试研究。他在血清基因测试中发现,鼻咽癌患者的血液中存在较多的爱泼斯坦巴尔病毒(EBV)。研究学者会追踪基因,这有助直接了解肿瘤的生长过程。正常细胞演变成肿瘤或癌细胞,是由于基因产生突变;如部分这些产生了突变的细胞死亡,就会导致癌细胞基因释放到血液中,所以验血就能发现患者是否患上某些癌症。TAKE2医疗技术有限公司(由中大卢教授、赵慧君教授和陈君赐教授共同创立),已宣布最终获得许可与GRAIL, Inc.达成协议,获得早期发现NPC的知识产权组合。

话虽如此,检测非易事,要从许多正常基因中发现小量突变基因,就像在干草堆中寻找针头一样。要做到这一步,还须训练有素的分子生物学家才能胜任。