無痛測試抽出癌症

研究教授 韋妙宜

很多人以為癌症檢測一定既傷身又痛入心,事實並不然。話說7年前,美國一間名叫Illumina的著名基因公司,給12.5萬位產前婦女做蒙古兒診斷的過程中,竟意外發現10位母親的體內存在一些非比尋常的基因。這些基因不是從胎兒而來,而是來自母親自身未獲診斷的癌症。後來發現,這10位母親均患有癌症。

這項母體癌細胞的發現令醫療界大為震驚。5年後,Illumina開創另一間名為Grail的公司,並取得15億美元資助。投資者包括微軟創始人比爾蓋茨及亞馬遜創始人傑夫貝佐斯。Grail公司致力開發一項簡單的測試,為體內潛藏癌細胞的患者在患病前檢測出該癌症基因,再配合早期治療,提高康復的可能。該測試是一種血液測試,沒有創傷性,而且安全性高。

近年,香港中文大學盧煜明教授也進行類似的基因測試研究。他在血清基因測試中發現,鼻咽癌患者的血液中存在較多的愛潑斯坦巴爾病毒(EBV)。研究學者會追蹤基因,這有助直接了解腫瘤的生長過程。正常細胞演變成腫瘤或癌細胞,是由於基因產生突變;如部分這些產生了突變的細胞死亡,就會導致癌細胞基因釋放到血液中,所以驗血就能發現患者是否患上某些癌症。TAKE2醫療技術有限公司(由中大盧教授、趙慧君教授和陳君賜教授共同創立),已宣布最終獲得許可與GRAIL, Inc.達成協議,獲得早期發現NPC的知識產權組合。

話雖如此,檢測非易事,要從許多正常基因中發現小量突變基因,就像在乾草堆中尋找針頭一樣。要做到這一步,還須訓練有素的分子生物學家才能勝任。